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Europa: la neige sous-marine révèle des indices sur le monde océanique d’Icy Moon

La neige sous-marine se forme dans l’océan mondial et se déplace à travers l’eau pour se connecter aux vallées submergées et aux calottes glaciaires inversées, selon de nouvelles recherches. Ce même phénomène se produit sous les plates-formes de glace de la Terre – et c’est peut-être ainsi que l’Europe construit sa calotte glaciaire.

Le résultat a été publié lundi dans le magazine astrobiologie, a suggéré que la croûte glacée d’Europe n’était peut-être pas aussi salée que les scientifiques l’avaient d’abord pensé. Comprendre la teneur en sel de la croûte de glace est essentiel alors que les ingénieurs travaillent à assembler le vaisseau spatial Europa Clipper de la NASA, qui se prépare à être lancé en Europe en octobre 2024.

L’Europa Clipper utilisera un radar pénétrant dans la glace pour regarder sous la croûte et déterminer si l’océan de la lune est habitable à vie. Tout sel à l’intérieur de la croûte de glace peut affecter la profondeur de pénétration du radar, de sorte que les prédictions sur la formation de la croûte sont essentielles.

Des indices sur la croûte de glace pourraient également aider les scientifiques à en savoir plus sur l’océan, la salinité et la capacité d’Europe à abriter la vie.

La calotte glaciaire d’Europe mesure entre 10 et 15,5 miles (15 et 25 kilomètres) d’épaisseur et se trouve probablement au-dessus d’un océan estimé à 40 à 90 miles (60 à 150 kilomètres) de profondeur.

« Lorsque nous explorons l’Europe, nous nous intéressons à la salinité et à la composition des océans, car c’est l’une des choses qui jugera de son habitabilité potentielle ou même du type de vie qui pourrait y vivre », a déclaré Natalie, auteure principale de l’étude. Wolfenberger, doctorant à l’Institut de géophysique de l’Université du Texas à l’École des géosciences de l’UT Jackson, a déclaré dans un communiqué.

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Wolfenberger est également étudiant diplômé et membre associé de l’équipe scientifique d’Europa Clipper. Des chercheurs de l’Université du Texas à Austin travaillent au développement d’un radar pénétrant dans la glace pour le vaisseau spatial.

L’océan d’Europe le plus proche de son atmosphère a une température, une pression et une salinité similaires à celles de l’eau sous les plates-formes de glace de l’Antarctique. Suggérer une recherche précédente.

Les chercheurs ont étudié deux méthodes de congélation de l’eau sous les plates-formes de glace sur Terre : la congélation de la glace et la congélation de la glace.

c’est quoi la différence? La glace de conglomérat pousse en fait sous la banquise, tandis que la glace crépue dérive vers le haut à travers l’eau de mer ultra-refroidie sous forme de flocons avant de se déposer sous la banquise.

Les deux types produisent de la glace moins salée que l’eau de mer – et selon les prédictions des chercheurs, l’eau de mer était moins salée lorsqu’ils ont appliqué ces données à l’âge et à la taille de la calotte glaciaire d’Europe.

La glace Frazel est peut-être le type le plus courant en Europe, ce qui rend la croûte de glace beaucoup plus pure qu’on ne le pensait auparavant. La glace Frazel ne retient qu’une infime partie du sel de l’eau de mer. La pureté de la croûte de glace peut affecter sa résistance, la tectonique de la glace et la façon dont la chaleur circule à travers le manteau.

Le co-auteur de l’étude, Donald Blankenship, chercheur principal à l’Institut géophysique de l’Université du Texas, a parlé de la situation actuelle. Il est le chercheur principal de l’instrument radar pénétrant dans la glace Europa Clipper.

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La découverte peut indiquer que la Terre peut être utilisée comme modèle pour une meilleure compréhension de l’habitation Yoruba.

Les missions précédentes ont aperçu des panaches de vapeur d'eau soufflant à travers la croûte de glace, comme le montre cette illustration.

« Ce document ouvre un tout nouvel ensemble de possibilités pour réfléchir aux mondes océaniques et à leur fonctionnement », a déclaré Steve Vance, chercheur au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, dans un communiqué. « Cela ouvre la voie à la façon dont nous pouvons nous préparer à l’analyse de la glace Europa Clipper. » Vance n’a pas participé à l’étude.

Pendant ce temps, des travaux sont en cours pour retourner le vaisseau spatial Europa Clipper au Spacecraft Assembly Facility du Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

Le noyau, qui mesure 10 pieds (3 mètres) de haut et 5 pieds (1,5 mètre) de large, a occupé le devant de la scène dans la salle blanche, où les équipes de la NASA ont assemblé des engins spatiaux tels que Galileo, Cassini et le rover Mars.

L'équipe de mission assemble actuellement l'Europa Clipper sur High Bay 1, une salle blanche du Jet Propulsion Laboratory de la NASA où d'autres missions historiques ont été effectuées avant le lancement.

Des instruments de vol et scientifiques seront installés sur le vaisseau spatial d’ici la fin de l’année. Ensuite, les ingénieurs soumettront le vaisseau spatial à une série de tests pendant la préparation du lancement.

L’Europa Clipper atteindra la lune jovienne en avril 2030. Sur près de 50 vols Europa prévus, le vaisseau spatial passera finalement d’une altitude de 1 700 miles (2 735 kilomètres) à 16 miles (25 kilomètres) au-dessus de la surface lunaire.