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La date de lancement du Web Telescope glisse à nouveau

Agrandir / Le miroir de James Webb, avec ses différentes parties se dépliant en place.

Le télescope spatial James Webb ne sera pas lancé comme prévu pour Halloween cette année – et c’est certainement un canular plutôt qu’un régal pour la communauté spatiale. Cependant, le délai peut être de quelques semaines seulement.

L’été dernier, la NASA et l’Agence spatiale européenne (ESA) Set 31 octobre 2021La date de lancement du télescope de 10 milliards de dollars. L’outil qui est tLe plus grand observatoire scientifique de l’espace à avoir lancé la fusée européenne Ariane 5 depuis un port spatial en Guyane française. Maintenant, cependant, trois considérations ont poussé le lancement à novembre ou peut-être début décembre.

Lors d’une conférence de presse avec des journalistes mardi, la directrice des services de lancement du télescope, Beatrice Romero, a déclaré qu’il y avait “une foule de facteurs différents” à prendre en compte lors de la fixation d’une nouvelle date de lancement. Ces facteurs comprennent l’expédition du télescope, l’état de préparation de la fusée Ariane 5 et l’état de préparation des ports spatiaux en Amérique du Sud. Romero a déclaré qu’elle ne s’attendait à fixer une nouvelle date de sortie que plus tard cet été ou au début de l’automne.

La NASA prévoit d’expédier le télescope au site de lancement par bateau à la fin de l’été. (La NASA garde les plans exacts vagues en raison des préoccupations concernant la piraterie en mer. Sérieusement.) Le chef scientifique de l’agence spatiale, Thomas Zurbuchen, a déclaré mardi que “nous n’avons plus beaucoup de réserves” dans le calendrier pour préparer l’expédition. . Cependant, il a ajouté que Northrop Grumman, le principal entrepreneur de la NASA et du Web, est sur le point de plier le télescope et de le placer dans un conteneur d’expédition. Il a dit que cela devrait se produire à la «fin août».

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La campagne de lancement, qui débute à l’arrivée du télescope en Guyane, durera 55 jours. Lorsqu’on lui a demandé si cela signifiait que le Web ne serait pas lancé avant la mi-novembre au plus tôt, Zurbotion a déclaré que l’évaluation était correcte.

Le missile n’est pas prêt non plus. Le missile Ariane 5 Booster, en service depuis plus de 25 ans, a été interrompu depuis août 2020 en raison d’un problème de charge utile. Cependant, les responsables d’Arianespace, qui gère le lancement d’Ariane 5, ont déclaré que la cause du problème d’équité avait été diagnostiquée et traitée par une refonte. Deux lancements d’Ariane 5 ont été programmés avant le lancement de Webb pour s’assurer que le problème d’équité est résolu. (Ces dates de lancement sont fixées pour juillet et août, mais des retards sont possibles.)

Enfin, le port spatial lui-même suscite des inquiétudes, car les opérations ont été restreintes par le COVID-19. Les vaccins ne sont pas encore largement disponibles en Guyane française et les responsables ont déclaré que si l’activité du virus s’aggravait, cela pourrait ralentir davantage les opérations.

Campagne de lancement du télescope spatial James Webb.
Agrandir / Campagne de lancement du télescope spatial James Webb.

Qui – qui

Bien que ce ne soit pas une bonne idée d’entendre parler d’un nouveau retard dans le lancement du télescope spatial James Webb, il est clair que la NASA rapproche enfin ce projet de l’espace. Le lancement de Webb a été retardé pendant plus d’une décennie en raison de problèmes techniques et du besoin de tests approfondis. Cependant, une partie de cela est compréhensible. Lancer et déployer avec succès Webb serait un exploit accompli – son déploiement dans l’espace lointain nécessite 50 déploiements majeurs et 178 lanceurs majeurs. Toutes ces choses doivent fonctionner, sinon l’outil échouera.

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Donc, si la NASA a besoin d’un peu plus de temps pour amener Webb dans l’espace, et si l’ESA a besoin de plus de temps pour assurer la sécurité de son vol, ce ne sont probablement pas les mauvaises précautions à prendre.