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La France lance un mandat d’arrêt contre le gouverneur de la Banque centrale du Liban

Un diplomate occidental a déclaré qu’un juge d’instruction français avait délivré mardi un mandat d’arrêt international contre le gouverneur de la Banque centrale du Liban, après qu’il ne s’était pas présenté pour être interrogé en France sur des accusations de corruption.

Le gouverneur de longue date de la banque centrale, Riad Salameh, devait comparaître mardi devant les procureurs français dans le cadre d’une enquête européenne en cours. Les responsables libanais n’ont pas confirmé la réception du mandat d’arrêt et n’ont fait aucun commentaire sur les développements.

Le diplomate occidental qui a confirmé la note a parlé sous couvert d’anonymat car il n’était pas autorisé à parler aux médias.

Chanise Mensous, avocate de l’ONG française de lutte contre la corruption Sherpa, qui, avec d’autres organisations, a déposé des plaintes légales préliminaires contre Salameh et ses partenaires en mai 2021, a confirmé que le mandat avait également été délivré.

Salameh a répondu par une déclaration peu de temps après, disant qu’il ferait appel de la décision et la décrivant comme une « violation légale manifeste ». Il a également critiqué le processus judiciaire français, affirmant que certaines informations confidentielles sur l’affaire avaient été divulguées aux médias.

Une équipe judiciaire européenne de France, d’Allemagne et du Luxembourg mène une enquête pour corruption sur un groupe de délits financiers qui, selon eux, ont été commis par Salameh et une longue liste de ses associés de la Banque centrale du Liban, ainsi que des banques commerciales et des cabinets d’audit libanais. . Les allégations incluent l’enrichissement illégal et le blanchiment d’argent d’une valeur de 330 millions de dollars.

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Salameh, 72 ans, qui occupe son poste depuis près de 30 ans, a nié à plusieurs reprises toutes les allégations portées contre lui. Il a insisté sur le fait que sa richesse provenait de son emploi précédent en tant que banquier d’affaires chez Merrill Lynch, de l’immobilier et des investissements hérités.

Les trois gouvernements européens ont gelé en mars 2022 plus de 130 millions de dollars d’actifs liés à l’enquête. Lors d’une visite au Liban en mars, la délégation européenne a interrogé Salameh sur les actifs et les investissements de la Banque centrale du Liban à l’extérieur du pays, un appartement à Paris – propriété du gouverneur – et la société de courtage détenue par son frère Raja Salameh, Forry Associés Ltée.

Selon un haut responsable judiciaire libanais, Riad Salameh n’a reçu aucune convocation de Paris malgré plusieurs tentatives d’extradition. Le responsable a déclaré qu’un juge libanais a envoyé l’avis à Salameh plusieurs fois au cours des deux dernières semaines, mais qu’il a été renvoyé à chaque fois parce que le gouverneur n’était pas présent à la banque centrale pour recevoir l’avis. L’officier de justice a parlé sous couvert d’anonymat parce qu’il n’était pas autorisé à parler à la presse.

Le sort de Salameh n’était pas connu mardi, et la banque centrale n’a pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires sur l’incapacité de Salameh à se rendre à Paris.

L’audience de mardi était prévue pour le mois dernier et le Liban a levé l’interdiction de voyager imposée à Salameh, qui fait également l’objet d’une enquête dans son pays. Dans l’enquête au Liban, le procureur de Beyrouth, Rajaa Hammouche, a inculpé fin février Salameh, son frère et proche collaborateur, de corruption, notamment de détournement de fonds publics, de faux, d’enrichissement illégal, de blanchiment d’argent et de violation des lois fiscales.

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Salué comme le gardien de la stabilité financière du Liban, Salameh est de plus en plus blâmé pour l’effondrement financier du pays. Beaucoup disent qu’il a précipité la crise économique qui a plongé les trois quarts des six millions d’habitants du Liban dans la pauvreté.

Les banques libanaises ont été touchées depuis lors, alors que des millions de personnes sont aux prises avec une inflation galopante, un chômage élevé et une économie monétaire chaotique. L’économie monétaire représente environ 46% du produit intérieur brut du pays, selon un rapport de la Banque mondiale publié mardi, car les autorités ont mis du temps à mettre en œuvre les réformes économiques essentielles exigées par la communauté internationale pour rendre son économie à nouveau viable.

Le vice-Premier ministre libanais Saad al-Shami a critiqué les politiciens libanais et les « groupes d’intérêt établis » pour avoir fait obstruction aux réformes et leur manque d’urgence dans la résolution de la crise, affirmant que « la classe économique traditionnelle se comporte comme si elle vivait sur une autre planète ».

Le mandat de Salame se termine en juillet, et bien qu’il n’y ait pas de successeur clair, le vétéran gouverneur a déclaré dans des interviews télévisées qu’il prévoyait de démissionner.

Par ailleurs, les avocats représentant Salameh et son frère et proche associé, Marianne Howayek, ont déposé cette semaine à Beyrouth des requêtes demandant la suspension de l’enquête européenne jusqu’à ce que l’enquête libanaise sur le gouverneur soit terminée.

Un autre responsable judiciaire libanais a déclaré que l’équipe de défense a fait valoir que cela garantirait la bonne administration de la justice et qu’une enquête européenne parallèle violait la souveraineté du Liban. Ils ont également parlé sous couvert d’anonymat parce qu’ils n’étaient pas autorisés à parler à la presse.

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Nadim Houry, qui dirige le Centre de recherche sur la réforme arabe basé à Paris, a déclaré qu’il pensait que les actions récentes de Salame et celles des dirigeants politiques et financiers libanais étaient des tentatives de faire dérailler l’enquête européenne.

Nadim Houry a déclaré que Salameh « jouit toujours de la protection de la classe politique, qui est étroitement liée au pouvoir judiciaire au Liban ». Ils savent qu’ils ne peuvent pas manipuler le processus judiciaire en France comme ils le peuvent au Liban.

L’écrivain Associated Press Abby Sewell à Beyrouth et Thomas Adamson à Paris ont contribué.