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La tempête solaire la plus rapide depuis des années a provoqué une magnifique aurore verte et violette

Les observateurs du ciel ont signalé dimanche de magnifiques aurores vertes, violettes et rouges dans le ciel dans certaines régions d'Europe, de Nouvelle-Zélande et de certaines parties du nord des États-Unis – du moins pendant une courte période. Les aurores boréales, également connues sous le nom d'aurores boréales et australes, ont été causées par la tempête solaire la plus rapide depuis au moins cinq ans, mais ont diminué à mesure que l'activité géomagnétique diminue rapidement.

En Finlande, « les aurores boréales ont fait une danse spectaculaire juste après la tombée de la nuit », a écrit Alexander Kuznetsov, « chasseur d’aurores » autoproclamé. SpaceWeather.com. « Cela a commencé comme un arc de danse pointu sur l'horizon sud, et s'est rapidement déplacé vers le haut, créant certaines des aurores rouges et violettes les plus vibrantes que j'ai jamais vues de toute ma carrière de chasse aux aurores! »

Matti Helin, un autre observateur d'aurores dans le sud-ouest de la Finlande, Il a dit Le « beau spectacle » n’a duré que 20 minutes.

La puissante tempête solaire et les spectacles de lumière spectaculaires surviennent alors que le soleil atteint son zénith dans deux décennies. Les scientifiques s’attendent à davantage d’activité aurorale dans les années à venir, y compris dans les mois à venir.

Explosions intenses sur le soleil

Les aurores commencent lorsque le Soleil envoie une vague de particules solaires vers la Terre et perturbe notre champ magnétique, créant ainsi une tempête géomagnétique. Les particules solaires excitent les molécules d’oxygène et d’azote dans la haute atmosphère et libèrent des photons de lumière, que nous considérons comme des aurores.

Les tempêtes géomagnétiques sont notées sur une échelle de 1 (mineure) à 5 (grave) par le Space Weather Prediction Center de la NOAA. Dimanche, la tempête géomagnétique a atteint le niveau G4 mais s'est affaiblie aux niveaux G2 et G1 quelques heures plus tard.

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Un flux rapide de particules solaires a continué à perturber le champ magnétique terrestre lundi matin, se déplaçant toujours à deux fois sa vitesse normale. Bill Murtagh, coordinateur du programme du Centre de prévision météorologique spatiale de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), a déclaré que le risque d'une forte activité aurorale était réduit en raison de la faible activité géomagnétique.

Les meilleures manifestations crépusculaires se sont produites dans certaines parties de l'Europe et de l'hémisphère sud, lorsque l'activité du G4 coïncidait avec le soir ou la nuit. Malheureusement, des conditions G4 se sont produites pendant la journée aux États-Unis, lorsque notre soleil a bloqué le spectacle de lumières, mais les régions du nord du pays ont encore vu des lumières dansantes pendant la tempête géomagnétique plus faible de la nuit.

La Nouvelle-Zélande, comme c'était le cas avant l'aube lorsque la tempête solaire a frappé, était dans un bon endroit pour observer les aurores boréales.

« Même si les nuages ​​gênaient la vue, les aurores boréales étaient fortes malgré la pleine lune », a écrit Ian Griffin, photographe de la péninsule d'Otago en Nouvelle-Zélande, sur son site Internet. SpaceWeather.com.

La semaine dernière, les scientifiques ont suivi l'activité géomagnétique jusqu'à un groupe de taches solaires, ou des zones sombres et plus froides du soleil. Les taches solaires sont des zones où le champ magnétique du Soleil est très puissant. Murtagh a déclaré que les lignes de champ magnétique à proximité des taches solaires s'emmêlent, se croisent et se réalignent souvent jusqu'à ce que la pression s'accumule et provoque une libération importante d'énergie.

L'activité a éclaté autour de la tache solaire vendredi soir. L’un de ces événements a été une impressionnante éruption solaire, qui a envoyé une intense onde de rayonnement électromagnétique sur Terre. L'éruption solaire a duré plusieurs heures et a affecté les communications radio, selon un météorologue spatial. Tamitha Skov.

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Murtagh a déclaré qu'à peu près au même moment, une autre explosion s'est produite à la surface du soleil. L'éruption, ou éjection de masse coronale, a rayonné depuis le centre du soleil et a envoyé une onde de particules solaires directement vers la Terre. L'explosion bougeait Incroyablement rapide Murtagh a déclaré que la vitesse du volcan a atteint environ 1,7 million de kilomètres par heure et qu'il a atteint la Terre environ 10 heures plus tôt que prévu, ce qui constitue l'éruption la plus rapide du cycle solaire actuel.

« Quand nous avons calculé à quelle vitesse [the eruption] « Il a fallu un peu plus de 37 heures pour passer du Soleil à la Terre », a déclaré Murtagh. Chaque fois que nous voyons quelque chose en moins de 40 heures, c'est trop rapide.

Pourquoi l’activité des aurores a-t-elle diminué si rapidement ?

Mais même un puissant coup direct provenant d’une éjection rapide de masse coronale ne suffit pas à garantir une belle propagation d’aurore. La direction magnétique d’une éjection de masse coronale doit également être exactement parallèle à la Terre pour une connexion solide, comme si deux barres magnétiques s’accrochaient ensemble.

« On parle souvent de la direction magnétique de [coronal mass ejection] »Comment cela se couple-t-il au champ magnétique terrestre », a déclaré Murtagh. « Au début, nous avons constaté une forte réaction… mais cela n'a duré qu'une période relativement courte. »

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L'onde initiale d'une éjection de masse coronale est fortement couplée au champ magnétique terrestre et émerge dans une forte direction sud pour entrer en contact avec la Terre – enregistrée comme une tempête G4. Là où le ciel était sombre, les gens pouvaient voir de magnifiques aurores boréales. Murtagh a également reçu des rapports d'opérateurs de réseau de la Colombie-Britannique au Québec, qui ont signalé des irrégularités de tension mais les ont gérées.

Mais alors que la majeure partie de la masse coronale atteignait la Terre quelques heures plus tard, la direction magnétique s'est inversée, tout comme une balle de baseball tournant dans les airs. L'éjection de masse coronale a désormais pris une direction plus au nord, affaiblissant son couplage avec le champ magnétique terrestre. La tempête géomagnétique s'est ensuite affaiblie jusqu'aux niveaux G1 et G2 pendant la nuit, a déclaré Murtagh.

Bien que la tempête géomagnétique se soit affaiblie, certains observateurs du ciel des latitudes septentrionales sont toujours capables d'observer les lumières dansantes.

Mais si vous avez manqué l'activité du dimanche parce que vous dormiez ou parce qu'il faisait jour, ne vous inquiétez pas. L'activité du soleil fluctue tous les 11 ans environ, ce que l'on appelle le cycle solaire. Les scientifiques s’attendent à ce que le Soleil atteigne dans les mois à venir le sommet de son cycle solaire actuel.

« Commentaire. Il y en a d'autres à venir », a déclaré Murtagh. « Nous verrons davantage de ce type d'explosions dans les mois à venir en raison de la phase du cycle solaire. »

Jason Samino a contribué à ce rapport.