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Le système amélioré de surveillance des impacts de la NASA pourrait empêcher l’apocalypse des astéroïdes

Ce diagramme de la NASA montre les orbites de 2 200 objets potentiellement dangereux.  L'orbite en vedette montre Didymos - cible de la mission DART (Double Asteroid Redirection Test) de la NASA.

Ce diagramme de la NASA montre les orbites de 2 200 objets potentiellement dangereux. L’orbite en vedette montre Didymos – cible de la mission DART (Double Asteroid Redirection Test) de la NASA.
Dessiner: NASA/JPL-Caltech

Un nouveau système de surveillance des impacts d’astéroïdes appelé Sentry-II est puissant, rapide et capable de gérer les scénarios difficiles qui ont constamment dérouté son prédécesseur.

Le Center for Near-Earth Object Studies (CNEOS) de la NASA utilise son système d’observation préexistant, appelé Sentry, pour évaluer les risques d’impact d’astéroïdes depuis 2002. Javier Roa Vicens, un ancien ingénieur en navigation de la NASA maintenant à SpaceX, a déclaré que, dans moins d’une heure, Sentry peut « obtenir de manière fiable la probabilité d’une collision d’astéroïdes nouvellement découverte au cours des 100 prochaines années – un exploit étonnant », a-t-il expliqué à la NASA. communiqué de presse.

C’est impressionnant, sans aucun doute, mais il est temps pour une mise à niveau, et avec tout le respect que je dois à Sentry, le système nouvellement déployé, appelé à juste titre Sentry-II, est impressionnant. Roa Vicens et Davide Farnocchia, tous deux chercheurs au CNEOS, ont détaillé le nouveau système en papier Publié dans le Journal Astronomique.

Les astéroïdes ont des orbites très prévisibles et subissent de légères perturbations sur de longues périodes de temps, ce qui les rend très imprévisibles comme nous le souhaiterions. Cela conduit à une incertitude et à des fenêtres potentielles d’impact déraisonnablement importantes. En termes simples, Sentry-II, avec son nouveau logiciel de surveillance des impacts, est mieux à même d’évaluer ces incertitudes, et donc supérieur à évaluer les menaces posées par les objets géocroiseurs, ou NEO. Désormais en ligne, Sentry-II prédira les probabilités d’impact pour le Bureau de coordination de la défense planétaire (PDCO) de la NASA.

Une autre grande chose à propos de Sentry-II est qu’il peut gérer les cas spéciaux qui ont dérouté Sentry (plus à ce sujet dans un petit moment), et il le fait de manière rapide pour tous les NEO précédemment connus et nouvellement découverts. Le système devrait gérer l’afflux attendu d’astéroïdes nouvellement découverts dans les années à venir (la NASA suit actuellement 28 000 objets géocroiseurs et environ 3 000 sont ajoutés à la liste chaque année), et peut-être plus important encore, il peut détecter de plus petites possibilités de collision pour un large variété de scénarios sans tremblement de terre. En fait, Sentry-II mange des chances au petit-déjeuner, car il est capable de calculer « des probabilités d’impact aussi faibles que quelques chances sur 10 millions », selon la NASA. Surtout, le système informe automatiquement CNEOS des objets les plus dangereux table de garde—Liste montrant les objets géocroiseurs les plus dangereux.

Donc, ces cas particuliers dont je parlais – il y en a deux en particulier. Le Sentry original a vraiment eu du mal à calculer les changements subtils de la trajectoire de l’astéroïde après un survol très rapproché de la Terre, nécessitant des interventions manuelles dans certains cas. Comme le note la NASA, « Sentry-II n’a pas cette limitation ». De manière excitante, Sentry-II pourrait expliquer l’effet Yarkovsky. Les astéroïdes peuvent absorber le rayonnement solaire, mais ce rayonnement finit par s’infiltrer, entraînant l’effet Yarkovsky semblable à une impulsion, qui peut affecter la trajectoire orbitale des astéroïdes pendant des décennies et des siècles.

« Le fait que Sentry ne puisse pas automatiquement gérer l’effet Yarkovsky était une limitation », a déclaré Farnocchia dans un communiqué de presse. « Chaque fois que nous rencontrions un cas particulier – comme les astéroïdes Apophis, Bennu ou 1950 DA – nous devions faire des analyses manuelles complexes et chronophages. Avec Sentry-II, nous n’avons plus à le faire. « 

En fin de compte, Sentry-II signifie que nous avons une meilleure chance d’évaluer les menaces posées par les objets géocroiseurs, ce qui nous permettra à son tour de répondre à ces menaces. Mais comme le souligne Farnocchia dans un e-mail, le risque qu’un impact d’astéroïde cause des dommages importants est faible.

« Cependant, une fois qu’un astéroïde est détecté, nous voulons pouvoir déterminer si un impact futur est possible », a-t-il déclaré à Gizmodo. « Old Sentry a remarquablement bien accompli cette tâche au cours des 20 dernières années, et nous avons maintenant un système beaucoup plus fiable, donc la mise en œuvre de Sentry-II est une bonne nouvelle en termes de défense planétaire. »

Dans le cas où un NEO dangereux serait détecté, nous ne pouvons plus faire grand-chose à part évacuer les zones menacées de la Terre. La mission DART (Double Asteroid Redirection Test) récemment lancée par la NASA, dans laquelle l’agence spatiale tentera de dévier un petit astéroïde appelé Demorphos, pourrait être la première grande étape du développement d’un bouclier protecteur potentiel pour sauver la civilisation.

Suite: 9 choses à savoir sur la NASA catastrophe Mission pour dévier un astéroïde.

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