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Le télescope Webb dirige son œil vers Titan, la mystérieuse lune de Saturne

Deux images de Titan révèlent des détails sur son atmosphère et sa surface.

Le mois dernier, le télescope spatial Webb a capturé des images de Titan, la lune de Saturne, qui ont maintenant été publiées pour votre plus grand plaisir. Les images fournissent une vue détaillée et actualisée de la composition atmosphérique de Titan et même des éléments de son étrange surface.

L’instrument NIRCam du télescope, qui produit des images dans le proche infrarouge, a capturé les vues. Des nuages ​​apparaissent dans l’atmosphère de Titan (marqués de manière excentrique A et B dans les images annotées) mais aussi un regard brumeux sur Kraken Mare, que l’on pense être une mer de méthane, ainsi que des dunes de sable sombre.

Plus de données de Titan sont attendues des instruments de Webb – y compris NIRSpec, qui peut évaluer la composition chimique de la planète, comme Il a déjà avec des exoplanètes lointaines—en mai ou juin 2023.

Titan est environ 50 % plus large que la lune terrestre. C’est la seule lune du système solaire avec une grande atmosphère (qui est dominée par l’azote) et Un endroit juste à côté du sol Connu pour exister des rivières, des lacs et des mers.

Alors que bon nombre de ces corps liquides sont des hydrocarbures – imaginez des océans entiers de méthane – les scientifiques pensent que des océans d’eau pourraient se trouver sous la surface glacée de la lune. Cela fait de Titan un environnement extraterrestre prometteur dans la recherche de la vie au-delà de la Terre.

Les futures données seront également prises par MIRI, un outil Web infrarouge moyen. MIRI révélera plus du spectre de Titan; Les images de l’instrument se distinguent par des éclats de couleurs stellaires, ce que l’équipe de Webb appelle des « quilles » dans le ciel.

La composition de Titan est si excitante et mystérieuse que la NASA prévoit d’y envoyer une sonde au milieu des années 2030. Le spinner de 3 pieds de la libellule fera le voyage d’un milliard de kilomètres vers la Lune. Il recherchera des biosignatures et mesurera la composition chimique de Titan à l’aide d’un ensemble de 11 instruments.

Ce ne serait pas la première fois que des humains placeraient un vaisseau spatial sur Titan. En 2005, la sonde Huygens est descendue à la surface et même prendre une photo avant la tombée de la nuit. Il offre un regard étonnamment limité sur ce monde étrange et lointain.

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