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SpaceX se prépare à lancer son sixième équipage d’astronautes vers la station spatiale

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SpaceX prévoit de lancer son sixième groupe complet d’astronautes vers la Station spatiale internationale tôt lundi, alors qu’il poursuit une cadence de lancement sans précédent pour sa fusée Falcon 9 et attend avec impatience la première tentative de lancement orbital de son vaisseau spatial de nouvelle génération.

Les astronautes de Crew-6 – deux Américains, un Russe et un astronaute des Émirats arabes unis – devraient décoller du Centre spatial Kennedy à 1 h 45 et devraient amarrer leur vaisseau spatial Dragon à la station spatiale tôt mardi.

Le lancement intervient alors que la NASA et la Russie continuent d’enquêter sur les raisons pour lesquelles deux engins spatiaux russes – l’un conçu pour les vols spatiaux habités et l’autre uniquement pour le fret – émettent des fuites de réfrigérant étrangement similaires à deux mois d’intervalle lorsqu’ils sont branchés sur la station spatiale. La Russie a lancé jeudi une capsule de remplacement vers la station pour récupérer une paire de cosmonautes russes et un astronaute de la NASA. Cette capsule a accosté samedi soir.

Depuis mai 2020, date à laquelle il a envoyé une paire d’astronautes de la NASA en vol d’essai vers la station, SpaceX a effectué une série de missions de vols spatiaux habités qui ont impliqué des astronautes formés professionnellement représentant leurs gouvernements ainsi que de nombreux citoyens privés.

En 2014, lorsque la NASA a attribué des contrats à Boeing et SpaceX pour concevoir et construire des engins spatiaux pour transporter les astronautes de la NASA vers l’avant-poste orbital, la plupart des aéronautiques pensaient que Boeing volerait en premier. Mais ça ne s’est pas passé comme ça.

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Alors que SpaceX continuait à fournir un service d’équipage et de fret fiable à la station, Boeing avait du mal à décoller. Mais Boeing espère lancer son premier équipage sur un vol d’essai vers la station dès avril. Cela donnerait à la NASA deux fournisseurs et une sauvegarde au cas où la société faiblirait – un point récemment ramené à la maison par la fuite du vaisseau spatial russe.

Le lancement de Crew-6 – qui comprend les astronautes de la NASA Stephen Bowen et Warren Hoburg, l’astronaute émirati Sultan Al Neyadi et le cosmonaute russe Andrey Fedyaev – intervient deux jours seulement après l’arrivée du vaisseau spatial de remplacement russe à la station. Le mois dernier, la Russie a déterminé que la capsule Soyouz MS-22 n’était pas sûre pour ramener son équipage sur Terre après une fuite de liquide de refroidissement d’une boucle de liquide de refroidissement. Un autre vaisseau spatial russe, celui-ci conçu pour le fret uniquement, pas pour les astronautes, a également subi une fuite similaire. Des ingénieurs de la NASA et de la Russie continuent d’enquêter sur la cause des problèmes.

« C’est toujours une évaluation en cours », a déclaré samedi à la presse Dana Weigel, directrice adjointe du programme de la station spatiale de la NASA. ou quelque chose d’autre qui pourrait être un facteur causal et il y a deux fuites de panneau de radiateur.

Elle a ajouté que les responsables russes de l’agence spatiale russe, Roscosmos, « partagent des informations avec nous ». Roscosmos, l’agence spatiale russe, a également mené une autre série d’inspections sur le vaisseau spatial de sauvetage lancé la semaine dernière pour récupérer l’astronaute de la NASA Frank Rubio ainsi que les cosmonautes russes Sergey Prokopyev et Dmitry Petlin. Elle a dit: « Regarde-le. » « Ils ont examiné les radiateurs, les panneaux solaires, et ils n’ont rien trouvé d’anormal. Mais cela ne veut pas dire qu’ils en ont terminé avec l’enquête. »

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Alors que Boeing pousse toujours vers sa première mission de vol spatial habité avec son vaisseau spatial Starliner, SpaceX a couru vers l’avant, lançant plusieurs équipages en orbite, poursuivant un rythme rapide sans précédent qui comprenait 61 lancements orbitaux l’année dernière, principalement pour sa constellation Starlink satellite en ligne. Cette année, la compagnie dit qu’elle pousse jusqu’à 100 vols.

« Avant tout, la priorité est aux vols et à la sécurité des équipages », a déclaré Benji Reed, directeur principal des programmes de vols spatiaux habités chez SpaceX. Et aussi remplir nos obligations d’assurer la rotation des équipages sur la station spatiale. Cela aura toujours préséance sur tous les autres vols.

La société se prépare maintenant à lancer Starship, sa fusée massive à deux étages entièrement réutilisable qui deviendra la fusée la plus puissante de tous les temps. Le lancement du Starship, qui attend toujours l’approbation de la FAA, pourrait avoir lieu dès le mois prochain depuis les installations de la société dans le sud du Texas, dans le golfe du Mexique.

La NASA surveillera les performances du véhicule. L’agence spatiale investit 2,9 milliards de dollars dans le véhicule et a l’intention de l’utiliser pour transporter des astronautes vers et depuis la surface lunaire dans le cadre de son programme Artemis.