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Le vaisseau spatial Boeing Starliner a été lancé quelques minutes avant le décollage

La première tentative de Boeing de faire voler son vaisseau spatial Starliner avec des astronautes à son bord a été annulée samedi moins de quatre minutes avant le décollage. Le retard est annoncé par un système informatique automatisé, qui reprend la séquence de vol dans les dernières minutes du compte à rebours.

La NASA a annoncé samedi après-midi qu’elle reporterait le lancement à la semaine prochaine, éventuellement mercredi ou jeudi, afin de prendre plus de temps pour évaluer le problème de l’ordinateur. Il avait précédemment annoncé qu’il pourrait tenter de lancer le missile dimanche.

Lors d’une conférence de presse peu après l’abandon de la mission samedi, le PDG de l’ULA, Torey Bruno, a déclaré que l’un des trois systèmes informatiques qui orchestrent la séquence de lancement dans les dernières minutes du compte à rebours – en relâchant les pinces qui maintiennent la fusée en place, par exemple – L’accès à Internet était lent. En conséquence, le système automatisé a mis fin au compte à rebours. ULA est une coentreprise entre Boeing et Lockheed Martin.

Boeing était impatient de lancer la mission. Il enverra les astronautes de la NASA Sunita Williams et Butch Wilmore à la Station spatiale internationale pendant environ une semaine pour tester le fonctionnement du vaisseau spatial avec des humains à bord.

« Je sais que c’est un peu décevant », a déclaré Steve Stich, qui dirige le programme des équipages commerciaux de la NASA, à propos du retard. « Nous étions tous excités, et Butch et Sonny étaient impatients de voler. C’est ainsi que fonctionnent les vols spatiaux… Chaque fois que vous allez au poste de pilotage habité ou à n’importe quel vol, vous avez une chance de faire le ménage.

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Il a ajouté : « Vous pouvez voir aujourd’hui à quel point nous sommes proches. Nous sommes vraiment sur le point d’avoir cette capacité prête à fonctionner. « Nous étions à trois minutes et 50 secondes et le vaisseau spatial Starliner était prêt à être lancé. »

Étant donné que le vaisseau spatial n’a jamais volé avec des personnes à son bord, les équipes de la NASA et de Boeing ont déclaré à plusieurs reprises qu’elles procéderaient avec prudence et ne tenteraient pas de réaliser la mission tant qu’elles ne se sentiraient pas en mesure de le faire en toute sécurité.

Le test en vol avec un équipage à bord était initialement prévu le 6 mai. Mais ce vol a été retardé en raison d’une valve défectueuse dans le deuxième étage de la fusée. La valve a depuis été remplacée et les autorités ont déclaré qu’elle fonctionnait bien samedi.

Le lancement fait partie du programme Commercial Crew de la NASA, qui a sous-traité le transport vers la station spatiale à Boeing et SpaceX.

SpaceX est devenu le fabricant dominant de fusées commerciales et d’engins spatiaux ; Il a d’abord piloté des astronautes, accomplissant sa première mission d’essai en équipage en mai 2020. Ce vol a été un coup majeur pour la NASA car il lui a permis de transporter des équipages dans l’espace. En 2011, la navette spatiale a été retirée du service, obligeant la NASA à compter sur la Russie pour transporter les passagers jusqu’à la station jusqu’à ce que SpaceX puisse commencer à voler.

Le Boeing Starliner a connu des revers et des retards. Il a dû effectuer deux vols d’essai sans équipage à bord, au lieu d’un vol comme prévu. La première, fin 2019, a été interrompue car l’ordinateur de bord de la fusée a été éteint pendant 11 heures et le vaisseau spatial n’a jamais atteint la station. Elle a atteint la station spatiale lors de la tentative suivante, en 2022. Mais l’entreprise a alors découvert que le ruban adhésif utilisé pour recouvrir les fils électriques de la capsule était inflammable et que ses parachutes devaient être améliorés.

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Avant le vol de samedi, les responsables de Boeing et de la NASA ont exprimé leur confiance, affirmant qu’ils avaient fait tout ce qui était en leur pouvoir pour assurer le succès de la mission.